GABA類腦癇藥研發

唐嘉其 | 2017-09-22

腦癇症是因為腦部不正常放電而導致的疾病,這些不正常的電流是透過神經元細胞傳遞。我們的腦內大概有一千多億個這種神經元細胞,它們除了有正常的細胞體外,一般還拖着長長的、被稱為神經纖維的「電線」。這些「電線」長短不一,短的可能不足十分一毫米,長的卻可達一米以上。電流當然是可以直接從「電線」的一端傳送到另一端。不過,當電流來到「電線」末段,要將訊號再傳往下一個細胞時,往往卻是透過生物化學反應來進行。

神經元的末端叫神經末梢。當電流來到這個地方,細胞內的電壓環境便會改變。這會刺激這部分神經細胞膜上的鈣離子通道打開,讓鈣離子流入細胞,繼而觸發另一些反應,令細胞將一些儲存起來的神經傳導物質,釋放出細胞之外,到一個間隔開兩個神經元細胞,被稱為突觸的微小空間中。

然後,神經傳導物質會擴散到突觸的彼端,黏到另一個神經元細胞膜相應的受體上。如果上一個神經元細胞釋出的是刺激性的物質,例如谷氨酸鹽或乙醯膽鹼等,那麼接受了這些物質刺激的神經元細胞膜上的鈉離子通道便會打開,讓帶正電荷的鈉離子進入。當細胞內的正電荷增加至一定程度,便會觸發一個新的電流產生,並沿神經纖維繼續傳送下去。

上世紀六十年代,科學家終於證實了一種在世紀初已發現的物質γ-氨基丁酸,英文簡稱GABA,是一種具抑制作用的主要神經傳導物質。與谷氨酸鹽的效果相反,它會令神經元細胞膜上的氯離子通道打開,讓帶負電荷的鈉離子進入,故此細胞內電位會下降,電流亦不會產生。

此後,藥廠便開始研發與GABA相關的腦癇藥物。八十年代,藥廠以GABA作藍本,製成它的相似物Vigabatrin。它可以抑制分解GABA的酵素,從而間接提升GABA在體內的水平,令受過度刺激的神經元細胞「冷靜」下來,達到控制腦癇發作的功效。

作者為資深科研製藥人員

 

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