魔咒變成抗柏金遜藥

唐嘉其 | 2018-01-26

中世紀的歐洲,發生過一場被稱為聖安東尼之火的疫症。在這場疫症中,病人先是肌肉和四肢抽搐及恍如被火燒的感覺,接下來肌肉逐漸潰爛、變黑、剝落甚至死亡。過程中,病人還會出現幻覺和精神錯亂等症狀。面對這可怕的疫症,當時人們以為那是女巫和魔鬼造成的,更為此殺害了不少無辜的人。

隨着農業發展,到了十五世紀後,人們始知道所謂的聖安東尼之火,其實是進食了被麥角真菌所感染的穀物後而出現的中毒症狀。到了十六世紀,甚至開始有人用這種被感染的穀物來催生。後來由於副作用的緣故,到了十九世紀,幾乎沒有人再這樣使用麥角。

到了二十世紀初,人們陸續在麥角中分離出多種不同帶藥性或毒性的成分,它們被統稱為麥角鹼。到了三十年代左右,科學家亦找到這些化學物質的基本結構。由此時開始,醫藥界便對它展開深入研究。

在這些麥角鹼中,有一類分子被稱為麥角毒素。五十年代,人們發現它能透過影響下丘腦和腦下垂體來抑制催乳激素的分泌。有了這個發現之後,瑞士的Sandoz藥廠便嘗試研製它的衍生物,最終製成了一種新藥叫做Bromocriptine。就在檢測它對抑制催乳激素分泌的成效時,研究人員發現,它原來具有恍如多巴胺的作用,能刺激帶有多巴胺受體的神經細胞。由於當時人們已經知道柏金遜症與多巴胺的關係,所以便嘗試使用Bromocriptine來治療這病。研究結果發現,它確實有助控制症狀,但會令部分病人的身體不自主地活動,所以當時Bromocriptine便被用於對左旋多巴已經沒反應的病人身上。

除了柏金遜症,Bromocriptine還被用來治療一系列與內分泌有關的疾病,例如肢端肥大症,因高泌乳素血症而引起的閉經和不育、性腺機能減退、催乳激素過高等。到了最近,它甚至還獲批用來治療二型糖尿病。

作者為資深科研製藥人員

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