白喉疫苗與諾獎得主

唐嘉其 | 2018-05-25

1854年,Emil Adolf Behring在德國出生。由於經濟問題,家裏不能供他上大學,於是他進入柏林的軍醫學院,一邊學習一邊賺錢。1880年畢業後,他被派往波蘭工作,期間他開始有關敗血症的研究。由於表現出色,軍方於1888年將他調回柏林當Robert Koch的助手。Koch是現代細菌學的奠基者,發現了許多傳染病的病原如結核桿菌等,當時已享負盛名。能有機會跟Koch共事,對Behring後來的事業發展有莫大幫助。因為除了Koch外, Behring還透過他與當代幾位大師級人馬建立了合作關係,例如化療之父Ehrlich和巴斯德等。

那個年代對傳染病的研究方興未艾。1888至1890年間,巴黎巴斯德研究院的Roux和Yersin發現,白喉棒狀桿菌培養物的濾液雖然沒有細菌在內,卻能在動物體內引起所有白喉的徵狀。他們稱這些能致病的物質為Toxin,中文譯為毒素。另一方面,Behring與研究夥伴北里柴三郎研究出,只要將加熱過的白喉棒狀桿菌或破傷風梭狀芽胞桿菌的毒素注射到動物體內,牠們的血液裏便會產生一些物質,可以中和細菌的毒素,而這些物質被稱為抗毒素Antitoxin。他倆更進一步發現,將抗毒素注射到其他動物身上,不但能刺激其產生免疫力,甚至可以治癒患有白喉的動物。這項重要的研究成果很快便普及起來,用來治療白喉患者。今天,我們已將抗毒素改稱為抗體Antibody。

1898年,Behring與另一位研究夥伴Wernicke發現,被抗毒素中和了的毒素也能令動物產生對白喉的免疫力。1913年,Behring公布成功研製出讓人類預防白喉的毒素抗毒素混合劑。自此以後,白喉的威脅便大幅降低。Behring有關白喉的研究對後世影響深遠,這令他在1901年成為史上第一位諾貝爾醫學獎得主。

作者為資深科研製藥人員

 

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