免疫療法簡史(二)

唐嘉其 | 2019-03-22
基因重組和基因剪接的技術有助治療癌症。(網上圖片)

免疫療法的發展在上世紀三十年代一度停頓,要直到五十年代後期才重新活躍起來。由這時起,人類對自身免疫系統的認識突飛猛進。

Thomas和Burnet提出了著名的腫瘤免疫監控理論,重要的免疫細胞或物質也是在五十到七十年代間被發現,例如干擾素、T淋巴細胞、樹突狀細胞、主要組織相容性複合體(MHC)、腫瘤壞死因子、白細胞介素和自然殺手細胞等。這些免疫學的知識為後來免疫療法的發展奠下非常重要的基礎。

獲諾貝爾醫學獎

另一方面,生物科技上的突破亦令新藥的開發,多了許多可能性。七十年代,阿根廷和德國科學家Milstein和Köhler將淋巴細胞和骨髓瘤細胞融合,成為融合瘤。骨髓瘤細胞,顧名思義是一種癌細胞,它能不受限制地不斷分裂;至於淋巴細胞則是具有生產抗體能力的免疫細胞,所以將二者融合,便可以製造出一種可以永續生產抗體的工具。

有了這個工具後,他們最終製成全球首個單株抗體(Monoclonal Antibody,簡稱單抗)。今天,許多重要的新藥,包括標靶藥或免疫治療藥都是屬於單抗類藥物。為了這項影響深遠的成就,他們二人和另外一位丹麥科學家Jerne,共同獲頒1984年的諾貝爾醫學獎。

另一項重要技術則是基因重組。1971年美國科學家Berg開發了基因剪接的技術。1972年,另一位美國科學家Boyer更成功將剪下來的基因插入另一個細菌的DNA中,而且細菌之後仍會自然地複製這些外來的遺傳物質。

有了這些技術,美國MD Anderson腫瘤中心的Talpaz,在八十年代初,嘗試以基因重組技術製成的干擾素來治療7位慢性骨髓性白血病患者,當中竟有5個病人的情況得以緩解!

不過,儘管當時已有相當多人提出免疫系統可能在治療癌症上擔當重要角色,但始終未獲主流意見接納,這個情況一直要到二十世紀末才出現變化。

作者為資深科研製藥人員

 

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