放任感染 英國通往群體免疫之路?

區結成醫生 | 2021-08-16
「成敗論英雄」的思維在抗疫是不準確甚或危險的。即使解禁大實驗在英國行得通,無法確定英國的情況有無幸運的偶然因素及是否一時的風光。(法新社圖片)

近期筆者一直在觀察英國Covid疫情的走向。它在7月19日一次過解除幾乎所有抗疫限制,至本文定稿時(8月9日)已近3周。6月下旬初傳出決定解禁消息,要走向「與病毒共存」,各方交相批評。幾千名學者專家公開聯署,指這是一場「危險、不道德的實驗」,呼籲首相約翰遜(Boris Johnson)不要一意孤行。首相反問:「此時不解禁,更待何時?」國內外媒體多以〈Boris Johnson的豪賭〉起標題,等着看他自食惡果。

當時估計,在最壞的情況全面解禁後,單日確診案例可能飆升至10萬以上,可以沖潰醫療系統。這最惡劣的情況並未出現,本報上周有專題報道比我還快一步作出判斷:〈英解禁暫勝一局 疫戰入秋見真章〉(刊於8月7日)。

從一開始我就不認為這只是好勝首相的一場豪賭。我看英國的解禁是經過計算的大實驗,值得分析,因為他山之石可以攻玉。香港宜保持國際視野,不要嗤笑他一下,就隨手丟掉很可能有用的參照。

實驗經過計算

在解禁前夕,7月18日英國新增47599宗確診個案,7天平均數亦達44671宗,因此心焦的專家估計的最壞情況(每天確診10萬宗以上)確實可能會出現,這時全面解禁怎能算是理性決策?即使原則上認同社會需逐步適應與病毒長期共存,英國的解禁在時機上似乎是不必要地急進。當時英國約有69.5%人口接種了最少一劑疫苗,54.2%人口完整接種了兩劑。首相問:「此時不解禁,更待何時?」其實是有答案的:據調查,只有約一成英國人對接種疫苗有保留,而接種計劃進度良好,多幾個月就可以超有八成人口完成兩劑接種,到時才解禁風險會較低。

然而,解禁前另一些數據卻較為正面。在年初英國的上一波疫情,每天確診數字飆升至四五萬,隨後便有每天3000多宗嚴重病例須入院,對醫院造成很大壓力;但在今次這一波卻非如此,雖然解禁前每天確診也有4萬多宗,但每天「只有」幾百宗嚴重病例入院。英國政府的研判顯然是,疫苗的保護作用(在減輕嚴重病情方面)已在發揮效力,滿足了解禁的基本條件。此外也有正面的分析指出:雖然至7月中每天新增確診個案和入院數字都有上升,但上升的速度已連續多天下降,顯示即將見頂。

結果亦是如此。確診數字在解禁後第2天便見頂,之後頗為快速地回落,至7月底已落到每天3萬宗以下,每天入院數字看來也會在每天800宗以下見頂。如果這是一場「豪賭」,首相豈不是賭贏了嗎?

筆者看還未可斷定,需要多看三數星期的入院情況。即使結果未定,當地漸見一些有用的回顧分析。為什麼疫情會回落?一種分析是,在早前抗疫措施鬆懈的日子(包括6月11日至7月11日的歐洲國家盃足球狂熱),早已受感染的人口(尤其是社交活躍的年輕人)為數不少,因此,雖然在解禁日已接種最少一劑的人口只有約七成,實際上有免疫力的人口應大大不止此數。有側面的數據可作旁證,在解禁前,一些抽樣的免疫力調查發現,近九成測試者的血液已有對Covid的抗體,包括來自接種和曾受感染。

普世面對難題

「成敗論英雄」的思維在抗疫是不準確甚或危險的。即使解禁大實驗在英國行得通,其他國家地區的背景條件也完全不同,而且我們還無法確定英國的情況有無幸運的偶然因素,以及是否一時的風光。

即使如此,英國的實驗帶出了一道重要的思考題。這是一個難題,而且很可能是全世界的政府最終都得面對的。問題可以簡化為:「如何令最後的兩成人口得到免疫力?」

所謂「最後的兩成」,是假設了各地政府都會盡力以各種方法鼓勵和催促人民接種,在軟硬兼施之下,應該有八成人口會自願或半自願接種疫苗。問題是疫苗的保護力只有六至九成,對新變種病毒更可能要再減兩成,因此袁國勇教授和國際專家最近齊齊指出,最終要有九成以上人口打齊兩針,才能達到相當於先前說七成人群體免疫力的目標。八成人口自願接種並不足夠。

如何令最後的兩成人口得到免疫力?袁國勇教授的回答可能是,要堅定不移地以全民接種為目標。英國政府的判斷是,要達到全民接種太難,說服最後那一兩成人需時漫長,社會經濟和人心都難以承受,為要盡快走完通往群體免疫的最後一程,只能硬闖。只要醫療系統承受得住,長痛不如短痛。

這卻是隱藏了一些倫理疑問:放任感染的風險並不是由所有人平均分擔的,例如英國白人接種率高,有色人種接種率低,本身的健康狀況也較差。年紀也有差別:年輕人解禁行樂得益,即使受感染病情也較輕,但付出性命代價的可能是體弱病人和高齡長者。

在香港,我們也有必要正面預早考慮「如何令最後的兩成人口得到免疫力」的問題。香港能長時期近乎「清零」是好成績,政府目前的策略似乎是按接種率及按範圍逐步放寬(例如學校師生有七成人接種就可全日上課),同時以較強硬的規定催逼在職人士接種,但是這仍然未曾算是正視了最終的問題。袁教授很堅決,但客觀上,最終香港可能要通過一定程度的自然感染歷程,當然不要學英國一下子放任到戴口罩的基本要求也取消。

撰文:區結成醫生_中文大學生命倫理學中心總監

 

[信健康] 能否與病毒共存?健康資訊派用場!【更多健康資訊:health.hkej.com

 

熱門話題

健康精選