人類冠狀病毒由來(二)

王建芳醫生 | 2022-03-10
2003年,香港經歷的這一場瘟疫,全球共29個國家受牽連。沒有人想到,罪魁禍首竟然是一隻冠狀病毒:嚴重急性呼吸系統綜合症相關冠狀病毒,簡稱沙士病毒。

上回講到人類冠狀病毒在二十世紀六十年代被發現後,吸引了好多科學家對它進行研究。然而,由於它所引致的疾病致命性低,科學家對它的興趣也逐漸降溫。

但一場在華南地區爆發的不明源頭肺炎,把整個局面改寫了。2003年,香港經歷的這一場瘟疫,全球共29個國家受牽連。沒有人想到,罪魁禍首竟然是一隻冠狀病毒:嚴重急性呼吸系統綜合症相關冠狀病毒,簡稱沙士病毒。香港大學的微生物學家團隊,使用電子顯微鏡,再一次把這隻帶有皇冠尖刺的病毒,展現在大家眼前。沙士病毒的出現,改變了科學界對冠狀病毒的認知:感染沙士致命率高,每7個感染病例就有一個死亡。冠狀病毒成為一隻令人聞風喪膽的致命殺手。沙士病毒的自然宿主為中華菊頭蝠,再一次印證冠狀病毒是一種人和動物共通的傳染病。在沙士出現之後的兩年,大家又積極地尋找新的人類冠狀病毒:NL63、HKU1,研究冠狀病毒的科學家又鬧哄哄起來了。但是,這些新發現的冠狀病毒,都沒有沙士的威力。來匆匆,去也匆匆,除了一次實驗室意外之外,沙士病毒沒有再出現。

2012年,另一隻冠狀病毒在沙地阿拉伯出現,其病徵和沙士類似,致命率高達37%。由於此病先在中東阿拉伯半島及其周邊國家引起爆發,因而命名為「中東呼吸綜合症」(MERS),病原體為「中東呼吸綜合症冠狀病毒」。個案大多跟單峰駱駝有關,或者跟感染個案有接觸,香港到現時為止沒有出現過任何個案,但大家可能在2015年間接感受到MERS的威脅,因中東呼吸綜合症在港人常去的南韓爆發。沙士的記憶逐漸遠離群眾,中東呼吸綜合症又只局限性地在中東或曾到訪中東的人士身上出現。直至2019年末,人類冠狀病毒再次華麗轉身,帶給我們傳播力高的2019冠狀病毒病。人類冠狀病毒,不再是被人投閒置散的小腳色,它將如1918年流感大流行一樣,被記錄在人類歷史中。

作者為臨床微生物及感染學專科醫生

 

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