滴血驗癌?

蘇炳輝醫生 | 2020-02-12
驗血篩查癌症仍存在不少難題。以乳癌篩查為例,由於血液內腫瘤基因的濃度甚低,目前的測試技術需要抽取約150至300毫升血液才可達至95%靈敏度;另外正常細胞也會釋放DNA到血液中,或造成假陽性結果。

2018年,美國發生了一宗轟動一時的科技騙案。一所科技初創公司聲稱研發出新型驗血機器,只需「篤手指」採取微量血液,便可進行過百項須在傳統實驗室進行的測試,包括檢測癌症。該公司最後被揭發造假,事件更被搬上大銀幕。

不過如今醫療科技日新月異,透過驗血檢測癌症已非天馬行空。最近,本港和日本均宣布已開發以「液體活檢」檢測血液內的腫瘤細胞或基因,偵測早期癌症。

現時,不同種類的癌症可透過特定篩查方式檢驗,如乳房X光造影、子宮頸抹片檢查等。惟不同篩查方法的靈敏度各異,可能會出現假陽性或假陰性結果,目前也沒有可以同時檢驗多種癌症的篩查方法。因此,癌症確診仍依靠病理學診斷:當病人的篩查結果異常或顯示體內存有不明腫塊,醫生會進一步以手術或刺穿取出活體組織切片(又稱活檢),交由病理學家鑑定是否癌細胞。惟進行活檢時,病人往往要承受痛楚和風險。

近年,液體活檢技術興起,只須抽取小量血液樣本便可透過基因檢測技術如次世代測序(NGS)偵測由腫瘤脫落並在血液中游走的癌細胞,或癌細胞死後釋出的循環腫瘤基因(ctDNA)。由於入侵性較低,醫生可增加檢查次數,為患者密切監察治療效果和偵測復發跡象。醫學界也正研究將液體活檢應用到癌症篩查的層面,望能在病徵出現前便揪出早期癌症。

但驗血篩查癌症仍存在不少難題。以乳癌篩查為例,由於血液內腫瘤基因的濃度甚低,目前的測試技術需要抽取約150至300毫升血液才可達至95%靈敏度;另外正常細胞也會釋放DNA到血液中,或造成假陽性結果。即使技術研發成功,仍需通過嚴謹審批才可推出市場供消費者使用,費用亦不菲。要達到準確又快捷的「滴血驗癌」,醫學界仍任重而道遠。

作者為臨床腫瘤科專科醫生

 

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