愈衞生愈多濕疹

侯鈞翔醫生 | 2021-02-01
在初生嬰兒頭一年,身體的免疫系統會學習與環境相處,學習辨認各種物質(包括致敏原),若能一早相處,在免疫系統成熟後便不會出現過敏反應。反之,若小孩子在「衞生」的環境下,免疫系統無法辨認,便有機會出現過敏反應,引發濕疹。

「醫生,究竟要不要戒口?」

這是一個診治濕疹時常聽到的問題。要解答這個問題,近代的臨床研究已有不少答案,但真實的背後可能叫很多人大吃一驚。

這要從濕疹的「衞生」概念講起。近代的衞生更多是用在清潔及乾淨的意識上。影響對濕疹的病理認識及防治至深的,就是近代關於濕疹的「衞生理論」(Hygiene theory)。

全球都面對濕疹個案每年遞升的趨勢,而且愈發達的國家,上升趨勢愈明顯。不少發達國家,濕疹人士佔人口可高達近三成,在香港,數字同樣上升,保守估計,在兒童人口中有16萬名患者。

為什麼愈發達的地方愈多濕疹病人?流行病學研究發現了一個令人大跌眼鏡的情況,就是在農莊成長,從小與動物共處的小孩,他們患濕疹及相關敏感的情況大為減少。現代社會愈發達,「衞生」情況愈受重視,父母呵護新生嬰兒,準備一個「衞生」的環境,希望孩子遠離病菌,乾淨成長。

結果是,愈乾淨的成長環境,更易誘發濕疹。

濕疹是基因主導,皮膚屏障構造出現異常,這個「農莊洗禮」為什麼能改變濕疹病人的命運?近代在免疫系統的研究終於揭開這個神秘面紗。

原來,在初生嬰兒頭一年,身體的免疫系統會學習與環境相處,學習辨認各種物質(包括致敏原),若能一早相處,在免疫系統成熟後便不會出現過敏反應。反之,若小孩子在「衞生」的環境下,免疫系統無法辨認,便有機會出現過敏反應,引發濕疹。

其中IgE球蛋白會對致敏源產生即時反應,最後更會沒完沒了地產生免疫反應(auto allergy)。這個革命性的發現引發了更多的研究,也有不少人把焦點放在這段免疫系統成熟的階段,例如透過有效防止濕疹和修護小兒皮膚屏障,令日後濕疹及過敏情況大為減低。

這些劃時代的理念為濕疹治療傳統起了革命。

作者為皮膚及性病科專科醫生

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