人類冠狀病毒由來(一)

王建芳醫生 | 2022-02-24
其實人類冠狀病毒的歷史才不過五六十年。科學家發現,人類冠狀病毒的「毒性」並不高,大部分人感染後只會出現感冒症狀,病情輕微,只有很少數的人會出現嚴重疾病或致命。

新型冠狀病毒Omicron病毒株肆虐本港,感染人數屢創新高,救護車穿梭街道,醫院病床不敷應用,確診者要捱凍在戶外等候,情況慘不忍睹。但大家對「不新型的」人類冠狀病毒又認識多少呢?

其實人類冠狀病毒的歷史才不過五六十年。1962年在英國醫學研究委員會感冒研究所工作的病毒學家泰瑞爾,在一個成年感冒患者身上發現一種新的病毒B814。在差不多同一時間,在大西洋的另一邊,微生物學家哈爾蜜也在一些醫科生身上發現一種新的病毒229E,能引致感冒。他們的發現分別在1965年及1966年於不同的醫學期刊發表。到1967年,兩株病毒在電子顯微鏡下現真身,發現這兩種形狀多變的病毒,表面都帶有像皇冠上的突出尖刺,因而被定名為coronavirus,corona是拉丁文皇冠的意思,中文就翻譯成冠狀病毒。另一隻常見的冠狀病毒OC43也在1967年由麥金托帶領在美國國家衞生院的團隊發現。

在定名和定性後,科學家就努力發掘有什麼病是由這種新病毒所引起的呢?當人類病毒學家遇上動物病毒學家時,他們就發現原來在動物裏頭,有不少傳染病都和冠狀病毒有關:小雞的氣管炎、老鼠的肝炎、豬的腸胃炎、貓的腹腔炎等。冠狀病毒是一種人畜共通的傳染病;說新型冠狀病毒源自武漢華南海鮮市場裏的野生動物,也不能說是沒有根據的推論。

在上個世紀六七十年代,是冠狀病毒研究的「光輝歲月」,但很快科學家就發現,人類冠狀病毒的「毒性」並不高,大部分人感染後只會出現感冒症狀,病情輕微,只有很少數的人會出現嚴重疾病或致命。

根據美國的血清普查研究,在新冠病毒出現之前,成年人的感冒約有15%是由人類冠狀病毒引起的,是一種普及但不嚴重的感冒病毒。科研也有潮流,人類冠狀病毒的重要性慢慢淡出。

作者為臨床微生物及感染學專科醫生

 

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