長者如何做到「獨而不孤」

何學文教授 楊琛博士 | 2022-03-10
老年人要有自己的興趣和愛好,參加相關社團既可增加生活樂趣,亦可結識新朋友。

因為一套香港電影,「無伴終老,孤獨一生」便成為香港街頭巷尾的一句名言,也曾經是我們七八十後一代的口頭禪。現在人到中年,便開始反覆思索這句說話。

年老跟孤獨是必然的嗎?將來我要是老了,而我又是遲走的一位,我又會否感到孤獨?而孤獨真的是一件絕對的壞事嗎?我嘗試從以下的幾個角度來解答以上問題。

東亞地區國家向來有很強的家族觀念,「兒孫滿堂」、「家庭團圓」往往是一個家庭繁榮、蒸蒸日上的象徵,也是很多老年人所嚮往的生活。在當代,隨着生活方式改變、社會節奏加快以及人口流動趨勢,傳統的家庭結構也發生了巨大改變,以往幾代人共住一屋的情景鮮有所見。子女長大成家後往往組建自己的小家庭,而不與父母同住,獨居老年人也成為一種普遍現象。英國Age UK調查顯示在英格蘭有超過200萬75歲以上老人獨自居住,而有超過100萬老年人表示他們在過去1個月中從未與朋友、鄰居或者家人交談。根據香港政府統計處2018年資料,本港有大約15%的老年人獨自居住。

人們常常認為獨居即等於孤獨,然而二者有很大的不同。

獨居是一種獨自生活的狀態,而孤獨是一種主觀的、不愉快的個人體驗,是一種在感到社交孤立或者人際關係不協調時產生的負面情緒。孤獨可能會帶來空虛、寂寞、悲傷等等感受,每個人對此都會有不同的體驗。獨居可能會導致老人社會交往減少,導致孤獨感發生的風險增加。然而獨居並不完全是件壞事,有的老人更希望生活在獨立空間而樂在其中。如果獨居老人能夠維持充分的社會交往,並不會感到孤獨。相反,有的老人生活在大家庭中,卻無法建立良好的社交網絡或者感到被孤立,也會有孤獨感的產生,所以並不可將獨居與孤獨劃上等號。

為何會感到孤獨

老年人孤獨在全球都很常見。世界衞生組織估計大約20%至34%的老年人感到孤獨。東華三院在2017至2018年對本港839名老年人發起一項調查研究結果表明,有接近20%的老年人會時常感到缺乏陪伴,有15%的老人時常感到與他人隔絕,16.8%的老年人時常感到被冷落。有多種原因可能與孤單感的產生有關。首先,跨入老年期後,各方面的生理機能都在逐漸下降,譬如聽力衰退、行動不便、視力下降等都會造成老年人與其他人的交往變少。其次,隨着年齡的增加,經歷身邊家人和朋友的離世,老年人也會失去此前建立的社會聯繫。而且老年人退休之後,原本忙碌的生活節奏變得緩慢,失去了工作時的社會接觸,有大量的閒置時間卻感到不知如何利用,內心容易產生空虛感。

另外,社會的進展日新月異,新技術的出現極大的改變了人們的生活及習慣。在磨合固有的生活模式與科技帶來的生活模式之間,老年人或會感到與社會脫節,甚至被拋棄、冷落的感覺。最後,新冠疫情爆發已有兩年之久,疫情不斷反覆改變了我們習以為常的生活方式,減少社交活動、避免外出已成為保護自身不受感染的一種方式,然而這也不可避免帶來了孤獨感。以上種種原因都導致老年人成為容易受到孤獨情緒影響的群體。

一定是件壞事嗎?

孤獨是一種負面情感,每個人或多或少都有經歷過,也是每個人在人生不同階段需要面對的問題,其帶來的悲傷令人感到無助,有人會因此變得抑鬱、精神委靡,甚至產生自殺傾向。有的老年人感到孤獨時更容易採取不良的生活方式,如吸煙、酗酒、久坐等,會加速個體衰老,為疾病敞開了大門。有研究表明孤獨會增加老年人罹患心腦血管等慢性疾病風險,同時孤獨會伴隨心理及認知功能下降,如焦慮、抑鬱、記憶力衰退等。孤獨對老年人無論是身體功能、心理狀態,還是生活品質的影響都很明顯。而且人類在感到孤獨時,由於負面情緒影響反過來會減少社會交流,形成惡性循環,進一步導致孤獨感的增加。

但是猶如人生中經歷大大小小的挑戰一樣,面對負面情緒時,只有勇於接受,敞開心胸,才能夠做情緒的主導者,從困境中慢慢走出來。控制情緒,而不是成為情緒的奴隸受其擺布。也有人認為孤獨感的產生其實是人類面對問題時的一種保護機制,旨在提醒、促使人們尋找新的朋友及社交網路,改善人際關係。無論怎樣,孤獨是否為一件壞事並不重要,重要的是應該保持有正面、積極的心態,鼓勵自己面對孤獨而不是因此畏懼孤獨,孤立自己。

要變得積極樂觀

走出封閉的房間,與社會接觸並建立社交網路是擺脫孤獨的重要途徑。老年人要有自己的興趣和愛好,從個人的小圈子裏面走出來,參加有關社團,讓自己的生活充實起來,既可以增加生活樂趣,亦可結識志同道合的新朋友。保持規律的生活方式,堅持體育運動,可以與他人結伴共同鍛煉。老年人作為社會中的一名積極成員,也可以作為志願者參與社區公益活動,從幫助他人中尋找快樂、增強自信,重新煥發生命的意義。

老年人也需積極適應新的生活方式和學習新的技術,通過手機和互聯網尋求新的社交方式,適應社會發展不僅是精神獨立的表現,而且可以增加與社會的連結,極大地充實自己的生活。子女離家建立新的家庭後,也應繼續加強同子女的聯繫,主動致電子女,多給予體貼和關懷,互相理解及幫助。

如果感到孤獨時,可以找朋友傾訴或者外出旅遊,接觸外面的世界,放鬆心情。喜歡動物的可以飼養寵物,也能夠有效減輕孤獨感。如果感到情緒低落無法從中自拔,可以尋求專業心理諮詢。

願每位老年人都能夠積極樂觀,擺脫孤獨,過安詳的老年生活。

撰文 : 何學文教授_香港中文大學醫學院那打素護理學院助理教授

          楊琛博士_香港中文大學醫學院那打素護理學院博士後研究員

 

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