液體活檢

湯偉聰醫生 | 2021-09-13
近年出現一個名字叫液體活檢(Liquid biopsy),活檢是切出細胞進行檢查,液體活檢是用驗血方式進行,當婦女懷孕或身體出現癌細胞,血液中會出現微量異類遺傳基因或去氧核糖核酸片段(DNA fragment),雖然含量非常少,就如大海撈針,但經過PCR(聚合酶連鎖反應),用科學方法令微量的遺傳訊號放大,從而檢查出來。

由於新冠疫苗注射和移民因素,最近有大量病人進行身體檢查,這些身體檢查通常在化驗所進行,但在化驗所檢查有很多局限,因此血液檢查是最主要的檢查範圍。

很多病人都想知道自己有否患上癌症,化驗所因而推出一些癌指標檢查套餐,其實這些檢查只屬篩查,篩查是指在人口中進行測試找出病患者,兩個重要的相關數據包括檢查的靈敏度和特異度(Specificity)。靈敏度是指在檢查中患癌者發現患癌症的比率,特異度是指沒有患癌者在檢查中找出沒患癌的比率。很多人以為做檢查就可以知道有沒有患癌,但其實沒有絕對準確的檢查。

很多時候,癌指標並非用作篩查用途,而是用於監察癌症病人經治療後的復發情況,例如CEA(癌胚抗原)監察腸癌康復病人有否復發,CEA指數高代表癌細胞已廣泛擴散,但因未能在早期發現癌症,作為篩查並沒有意義,相反,PSA(前列腺癌抗原)有一定重要的篩查作用。既然沒有絕對的癌指標篩查,有其他更好的方法嗎?

近年出現一個名字叫液體活檢(Liquid biopsy),活檢是切出細胞進行檢查,液體活檢是用驗血方式進行,當婦女懷孕或身體出現癌細胞,血液中會出現微量異類遺傳基因或去氧核糖核酸片段(DNA fragment),雖然含量非常少,就如大海撈針,但經過PCR(聚合酶連鎖反應),用科學方法令微量的遺傳訊號放大,從而檢查出來。患癌者只需有小量癌症基因在血液內,利用PCR提升癌指標的特異度和靈敏度,是非常重要的篩查里程碑。

香港在這個領域內正處於領導全世界的地位,香港中文大學的科研團隊更是業界的表表者,很多人甚至認為他們的貢獻足以獲得諾貝爾獎。相同的技術亦已應用在產前胚胎檢查,造成翻天覆地的轉變,幾乎完全取代羊膜穿刺術。

臨床醫學進展固然一日千里,但生物科研發展更加蓬勃,價值高得難以估計。生物科研將會在大灣區成為重點項目,有相當大的發展空間,大家可以拭目以待。

作者為外科專科醫生

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